De papel y tinta: Suburbia

Hay trabajos que pueden ser considerados testimonios vivos de una forma de vida. Dentro de la existencia de las grandes ciudades, prácticamente todas las urbes del mundo han vivido las mismas etapas. Etapas que difieren en el tiempo, pero que acaban por desembocar en una idéntica estructura física. En los Estados Unidos, durante los años posteriores a la finalización de la 2º Guerra Mundial, y con un cierto boom económico, la vida de las ciudades se fue trasladando a barrios nuevos y ciudades dormitorio que se fueron creando en los suburbios de las ciudades. Barrios residenciales, de similares características, donde se fue acomodando la pujante clase media estadounidense. Un enjambre de viviendas unifamiliares, que eran una especie de refugio seguro y cómodo donde la vida parecía poder desarrollarse en mejores condiciones que en los centros urbanos. Lugares presuntamente idílicos para el entorno familiar, pero cuyas fachadas escondían grietas internas y externas más o menos fáciles de presentir.

Este desarrollo urbano, y todo sus complicadas relaciones, ha sido bien reflejado por los artistas norteamericanos, ya sea en películas, series de televisión, libros o, como vamos a ver ahora, en fotografías. Uno de los primeros que fijó su atención en estas nuevas formas de vida fue el fotógrafo Bill Owens. Hacia finales de 1968, Owens trabajaba en un periódico californiano llamado Independent News. Compatibilizándolo con sus labores en esta publicación, fue realizando fotografías de su entorno urbano durante todos los sábados de un año, eligiendo en muchos casos fechas con especial significado, como el día de Acción de Gracias o la fiesta del 4 de Julio. Y gran parte de los protagonistas de las fotografías eran los propios amigos y vecinos de Owens en Livermore (California), población situada cerca de San Francisco.

Owens fue reuniendo las fotografías que iba realizando, en principio sin grandes pretensiones, hasta que se dio cuenta del valor que podían tener, lo que finalmente desembocó en 1973 en la publicación de “Suburbia”, un libro que en poco tiempo fue un éxito de público y crítica. El libro es un magnífico tratado antropológico de la vida en estos nuevos barrios, donde las fotografías muestran un peculiar catálogo de interiores adornados con dudoso gusto, propietarios que posan orgullosos delante de sus coches y casas, y parejas que parecen querernos transmitir su felicidad en forma de sonrisas “de foto” que dan la impresión que se pueden desmoronar a poco que se rasque. Reflejan la autosatisfacción de ese “sueño americano” cumplido, por mucho que esa forma de vivir, entre casas iguales, idénticamente alineadas, con los mismos coches aparcados en el garaje, la barbacoa en el patio, transmita una sensación alienada de existencia que poco tiene de seductora.

Un detalle curioso, y que realza el valor del libro como pieza sociológica, es que los propios protagonistas de las fotografías son los que escribieron los pies de foto, después de que el autor les hubiera mostrado las imágenes. Un texto que, en algunos casos, ayuda a entender la escena o su significado para las personas que aparecen en las imágenes, y que en otros plantea preguntas o dudas sobre el verdadero alcance de lo que están sintiendo ante una forma de vida que ahora se les muestra crudamente delante de sus ojos.

Estéticamente, el trabajo de Owens fue enraizado por algunos críticos con la generación de los llamados “nuevos topográficos” de artistas como Robert Adams y Lewis Baltz, por su reflejo de las estructuras arquitectónicas y paisajísticas de estos lugares. Pero, sin quitar valor a esta comparación, también parece obvio el influjo de una visión documentalista que estaría cercana a Diane Arbus, aunque sin la fuerte carga subjetiva y personal que imponía la fotógrafa neoyorkina a todo lo que retrataba.

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